Az 1800-as évek közepén nem mindegyik kalandor az arany után lelkesedett. Akadtak olyanok, akik a tikkasztó hőségben óriás csontok után kutattak, néhányan sikerrel is jártak. Ezek egyike volt Othniel Marsh, aki 1877-ben egy gigantikus őslény maradványaira bukkant Colorado állam területén, a Morrison-formációhoz tartozó rétegekben. Marsh az általa talált csontok tulajdonosát az Apatosaurus ajax névvel illette. Néhány hónappal ezt követően, 1879-ben riválisa, Edward Cope egy ugyancsak nagyméretű dinoszaurusz kövületeire talált rá, ő az állatot Brontosaurus excelsus-nak nevezte el. Az 1900-as évek elején aztán górcső alá vetették a leleteket, s a hozzáértők azt állapították meg, hogy a Brontosaurus egy fiatalabb Apatosaurus-példány lehet. Ezt és a nomenklatúra szabályait figyelembe véve hozták meg a tudósok végső döntésüket. Mivel az Apatosaurus és a Brontosaurus egyazon dinoszauruszra utal, és mivel az előbbi elnevezés hamarabb született meg, így az Apatosaurus-t választották meg a faj hivatalos megnevezéséül. Egészen a közelmúltig a helyzet változatlan maradt.

Paleontológusok egy csoportja az úgynevezett Diplodocidae-család egyes tagjainak fosszíliáit kezdte el alaposabban megvizsgálni. A név a legtöbb olvasónak nem mondhat túl sokat: ide tartoztak azok a kolosszális növényevő dinoszauruszok, amelyek hosszú nyakkal és még annál is hosszabb, ostorszerűen elvékonyodó nyakkal rendelkeztek. Emanuel Tschopp (Nova University of Lisbon, Portugália) és munkatársai öt éven keresztül foglalkoztak a témával. Ezen idő alatt több mint húsz Diplodocidae-képviselő megkövesedett maradványait tanulmányozták, 500 különféle anatómiai sajátosságukat hasonlították össze, mindezek mellett pedig európai és amerikai múzeumok raktárait is sűrűn meglátogatták. A brit és portugál kutatók munkája nem várt eredménnyel zárult.

Annak idején a bírák csak szegényes leletanyagokra támaszkodva hozhatták meg döntésüket, így nem okozhat nagy meglepetést, hogy minden valószínűség szerint anno tévedhettek. Tschopp-ék meg vannak győződve afelől, hogy a Brontosaurus egy teljesen különálló fajként kezelendő. Ezen megállapításukat támasztja alá egy sor alaktani eltérés: összességében az Apatosaurus testfelépítése a másik sauropodáénál sokkal robosztusabb volt. Hogy az eredmények mikor válnak általánosan elfogadottá (már ha erre sor kerül egyáltalán), arra egyelőre várnunk kell.

Más rokonok esetében is történtek változtatások. A korábban Diplodocus hayi-ként ismert dinoszauruszt most Galeamopus-ként könyvelték el, a "portugál" Dinheirosaurus-ról pedig kiderült, hogy az a Supersaurus európai képviselőjének felel meg (utóbbi egy ideig csak az USA-ból volt ismert). A PeerJ virtuális hasábjain megjelent tanulmány bárki számára ingyenesen hozzáférhető.

Forrás: nature.com

Illusztráció: Davide Bonadonna