A késő triászban, körülbelül 231 millió éve Észak-Karolina az Egyenlítőhöz közel eső, forró és egyben nedves térség volt. E föld egyik legfélelmetesebb ragadozója lehetett a krokodilok egyik elődje, a Carnufex carolinensis. Az orrától a farka végéig három méteres állat a ma megfigyelhető rokonaival ellentétben nem négy, hanem két lábon mozgott, és leginkább a páncélos testű hüllők, valamint az emlősök közül szedhette az áldozatait. Az őslény megtalálói egy nem túl hízelgő becenevet ragasztottak a vidék csúcsragadozójára: ha nem tudnánk, hogy pontosan miről is van szó, a "karolinai mészárosról" talán korunk egyik sorozatgyilkosa jutna az eszünkbe.

A Carnufex carolinensis megkövesedett maradványaira Chatam megyében bukkantak rá, a Pekin-formációhoz tartozó rétegekben. A paleontológusok többek között az állkapcsok töredékeit, a koponya egyes darabjait, néhány fogat és csigolyát, mindezek mellett pedig pár bordát és a mellső végtagok csontjait találták meg. Lindsay Zanno és kollégái (North Carolina State University) a koponyáról 3D-s modellt is készítettek (a hiányzó részeket rokon fajok csontjaival helyettesítették), amelynek a későbbiek során a behatóbb vizsgálatoknál vehetik majd igencsak nagy hasznát. A Carnufex carolinensis a legkorábban megjelent dinoszauruszokkal egy szomszédságban élt, ám azok csak a több méteres krokodil-rokon árnyékában élhettek.

A "karolinai mészáros" "rémuralma" mintegy 200 millió évvel ezelőtt ért véget. A triász időszakot egy világméretű katasztrófa zárta le, melynek során több tucat őslény került fel a végleg kihalt állatok listájára - ezek közé tartozott a Carnufex carolinensis is. A nehéz időket csak a kisebb, a kritikus helyzethez alkalmazkodni tudó fajok élték túl, és az észak-amerikai kontinensen a csúcsragadozók szerepét a dinoszauruszok vették át. Ahogy Lindsay Zanno nyilatkozta az érdeklődőknek, a megüresedett ökológiai fülkéket a földtörténeti középkor urai hozzávetőlegesen 135 millió éven keresztül töltötték be.

Az egykor élt rettegett húsevőhöz hasonló, a krokodilokkal szintén rokonítható őslények, az úgynevezett rauiszukhuszok és a poposzauroidok ugyancsak félelmetes ragadozók lehettek. Kövületeiket a déli félteke számos pontján a felszínre hozták.

Forrás: iflscience.com

Illusztráció: Jorge Gonzales